什麼是焦慮?

作者:陳俊欽


    焦慮是一種內在的感受,看不見、摸不著,只能自己去體會,非常難用言語去形容。偏偏焦慮又是很常見的一種感受,大家都有過類似的經驗,但未必知道那就是焦慮。

  歸納多數人的共同經驗,焦慮是一種模糊的、不舒服的感受,它讓人坐立難安、無法放鬆、也無法集中注意力,彷彿有什麼壞事要發生;但也有不少的人只感覺到心跳加速、冒汗、發抖等生理症狀,卻感受不到情緒的變化。

  門診中,常常見到一些患者,從外觀、病情上來判斷,焦慮度已經非常嚴重,但是當他得知自己有焦慮症的時候,還是嚇了一大跳——原來,他一直以為自己只是胃腸不適、心律不整等問題,但不知道那就是焦慮的症狀。

  焦慮非常擅長「偽裝」自己,所以不容易直接觀察;還好焦慮很容易影響身心弁遄A產生各種症狀,透過這些症狀,我們就能夠偵測到焦慮的存在。

  

  焦慮的心理影響

  焦慮的心理影響是多層面的,大致可分成下列幾項:

  

  1. 在心理層面,焦慮是一種擔憂、無法放鬆、令人難受的感覺。

  2. 在認知層面,焦慮會帶來一些認知與知覺上的變化。很多經驗都會被扭曲,就像成語所說的:「草木皆兵」(焦慮時,連草木都誤認為是敵軍),便是焦慮改變知覺的例子。此外,焦慮時,學習能力會降低,注意力也會變差,記不住東西。人們還往往會有所謂的選擇性認知,只注意他所擔心的事情,忽略其他的事物。這時,人們可能擔心自己焦慮的模樣被人發現,特別去注意別人投過來的眼神,自然的,就會覺得每個人都注意著他,因而更加焦慮。如此,便造成了焦慮的惡性循環。

  

  焦慮的生理影響

  焦慮的生理影響多數是透過自律神經系統而發揮作用的。

  所謂自律神經系統,指的是一種特殊的神經,不受我們指揮,它自己會管自己,也會替你管理你的身體,就像你的身體裡面住了另外一個人一樣。我們平時不必命令心臟跳動,心臟自己就會跳,不必命令皮膚流汗,皮膚自己就會冒汗,這些便是自律神經幫你管理的結果。

  自律神經系統又分交感神經系統與副交感神經系統兩種。交感神經是專門處理攻擊、防禦與逃避等訊息的。一旦壓力事件出現,交感神經就會立刻作用,釋出大量正腎上腺素,同時激發內分泌系統,釋放可體松、腎上腺素等物質。

  最終的結果,就是一系列的生理症狀,諸如:冒汗、發抖、無法放鬆、坐立難安、心跳加速、血壓上升、昏倒、頭暈、頭痛、胸悶、胃部不適、腹瀉、尿急、排尿困難等現象。

  

  焦慮的弁

  焦慮讓人感到不舒服,但也不是毫無用處。

  事實上,焦慮跟畏懼一樣,都是一種警告訊號,當危險的事物接近,人們就會感到焦慮,開始想「做些什麼」,來面對危機。人們會利用自己的經驗,收集外面的資訊,推敲因應之道。

  所以,從好的方面來看,焦慮也是一種自我保護的本能。

  

  焦慮與畏懼

  與焦慮(anxiety)意義相近的,是所謂的畏懼(fear)——畏懼是針對一種已知的、外在的、明確的事物做反應,可說是「有特定對象的焦慮」。

  舉例來講:某人很害怕狼犬,一看到狼犬,它就會心跳加速、冒汗、發抖。由於狼犬是明確的對象,該人清楚地知道他害怕的對象,也知道只要避開狼犬,他就不會害怕了。像這樣,有明確的、外在的、已知的對象,這就是畏懼。

  相對的,某人不知怎地,就很緊張,發抖、說話結巴,問他在怕什麼,他也說不出來,但就是很緊張。因為他不知道在怕些什麼,所以躲也躲不掉,只好繼續緊張下去。這便算是焦慮。

  通常,畏懼是很明確的,發生比較突然,只要對象接近,人們立刻就會緊張起來,一旦對象離開,緊張也會很快解除,它所衍生出來的疾病,便是所謂的畏懼症(phobia)。但是焦慮就不一定了,它可能跟畏懼一樣,突然出現、快速消失,代表性的疾病是恐慌症(panic disorder);焦慮也可能緩緩出現,持續存在,讓人們整天都感到不舒服,衍生出來的便廣泛性焦慮症(generalized anxiety disorder)。

  臨床實務上,我們並不嚴格區分焦慮與畏懼,診斷的時候,也往往用「焦慮」來泛稱「畏懼」,所以,無論是畏懼症、恐慌症、還是廣泛性焦慮症,我們都通稱為焦慮症。這些疾病會在後面的章節中一一討論。



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